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大象可能掌握攻克癌症的鑰匙

10-10-2015

 作者 Anita Chow 
www.thenewslens.com/author/anitachow

 理論上,每次細胞分裂,都有癌變的機會。然而,人類細胞分裂的次數比老鼠出萬倍,但人和鼠的患癌機會率卻不相伯仲。更有趣的是,如果細胞愈多,患癌機會愈大,則大象寶寶恐怕活到3歲就全都要死於大腸癌或什麼癌了。這個現象稱為佩托悖論(Peto's Paradox),由牛津大學統計學教授佩托(Richard Peto)在1977年提出。

 

近期公布的兩項科研結果可能有助解釋為什麼細胞愈多,癌變機會率未必愈大。美國猶他大學兒科腫瘤專家 Dr. Joshua D. Schiffman率領的團隊,日前在美國醫學會雜誌發表報告,指出團隊過去14年在動物園對36種哺乳類動物做癌症發病研究,結果發現動物的癌變機會率跟體型與壽命的長短都沒有關係。

 

研究發現,雖然大象的體重可達10500磅,壽命可達65歲,然而牠們的患癌機會甚低,大約只有4.8%死於癌病,而人類的機會率則介乎11%-25%。科研人員認為,大體型的長壽動物可能已經進化到擁有更多抗癌基因。

 

研究集中於一個名為p53的基因,它有個較好聽的別號-基因組守護者(Guardian of genome),原因是它擁有一種可以抑制腫瘤的蛋白質。當它產生突變時,細胞就會不受控制地繁殖,可能演變為癌病。我們人類只有一對p53,有些人的p53是失效的,稱為李-佛美尼症候群(Li-Fraumeni syndrome),他們患癌的機會比一般人高出90%,一般來說,在孩童時候就會確診患癌,而且一生中可能患上數種癌症。至於大象,其p53最少有20組。

 

科研人員收集8頭大象的血液(2頭非洲象、6頭亞洲象)、10名李-佛美尼症候群患者血液,以及11名非李-佛美尼症候群患者血液,然後把血液細胞暴露於輻射下。健康的細胞在這時必然會上演「集體自殺事件」,即是所謂的自我保護機制,因為要阻止細胞癌變破壞身體,受輻射影響的細胞自殺成為了較佳選擇。

 

結果一如預期,李-佛美尼症候群患者的細胞死亡率只有2.7%,健康人類組別是7.2%,大象組別的細胞死亡率卻高達14.6%。

 

同時,芝加哥大學進化生物學家Vincent J. Lynch的團隊發現大象的抗癌守護基因不是自古以來就得天獨厚的,而是經過漫長的進化過程。科研人員比較大象的基因,包括很多代以前的大象祖先,和已經滅絕的近親如長毛象和乳齒象,發現體型較細的大象祖先,跟很多其他哺乳類動物一樣,只有一組p53,但當牠們漸漸進化,體型也變大了,p53亦增加,那是大象譜系獨有的發展,Lynch示。

Hogle動物園兩名大象管理人Eric Peterson和Jason。合照的包括大象Christine。Photo Credit: Utah's Hogle ZooHogle動物園兩名大象管理人Eric Peterson和Jason。合照的包括大象ChristinePhoto Credit: Utah's Hogle Zoo

 

 

參與研究的動物園,猶他州Hogle Zoo大象管理人Eric Peterson感到相當興奮,「動物王國一定能告訴我們克服一些惡疾的密碼⋯⋯我們的大象能參與這項研究,實在令人驕傲。」「這是雙贏的,如果大象真的掌握了破解癌變的鑰匙,那可能會令世人更關注大象,更關心牠們的困境。假如能夠令人類和大象都活得長一點,好一點,那是多麼美妙事。」

 

暫時只有大象被發現有多組抗癌基因,而大象的故事告訴我們,大自然的進化可能已經局部攻克癌症,同時,有跡象顯示,無毛鼴鼠和北極露脊鯨可能已經進化不同的方法去解決這個問題。Dr. Schiffman認為,其他長壽動物,例如鸚鵡,烏龜和鯨魚,亦有各自特殊的長壽戰術,「抗癌戰幔早在人類出現前已經揭開,不同的動物在這方面可能有不同的本領,我們應該用心研究大自然的戰略。」

 

倫敦癌症研究院的Mel Greaves和Luca Ermini在評論Dr. Schiffman的報告時指出, 雖然p53是抗癌基因,但人類的種種行為,包括吸菸、不良飲食習慣、曝曬等已引發出多種類型癌病,單純是p53可能不足以應付。 

 

 

biorxiv.org/content/early/2015/10/06/028522

www.thenewslens.com/post/230319/

 

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