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免疫療法的機制   認識免疫系統

28-03-2019

免疫療法的制   認識免疫系統

如果將人體比喻為一座城堡,那麼免疫系統就好比在城堡外守衛的士兵,負責抵禦外敵,可謂任重道遠。

免疫系統是人體重要的防禦機制,一旦發現任何無法辨認的物質,包括細菌、病毒和癌細胞,便會敲響身體警鐘對其發動攻擊。白血球細胞中的T細胞負責控制免疫反應,並能偵測、識別和消滅癌細胞,同時具有記憶功能,能辨認出曾經接觸過的外來物,故T細胞在免疫系統中扮演著舉足輕重的角色。

在正常情況下,T細胞能夠分辨出正常細胞和癌細胞。癌細胞一旦被識別出來,便會被T細胞殲滅。然而,部分癌細胞極其狡猾,懂得偽裝成正常細胞,抑制免疫系統功能。

為什麼我們的免疫系統會被癌細胞蒙騙呢?原來,免疫系統中有免疫檢查點(Immune Checkpoint)以調節我們的免疫功能,防止過度反應,這本來是人體的自然保護機制之一,惟部分癌細胞也可以利用這種機制來抑制T細胞的反應。當T細胞上的PD-1受體與 PD-L1或 PD-L2蛋白結合,T細胞便會停止運作。而事實上,不少癌細胞表面都存在PD-L1蛋白,它們正是透過與PD-1受體結合來催眠T細胞,令T細胞無法辨認它們,藉此躲過攻擊。

 

既然我們知道癌細胞的技倆,換句話說,只要能夠阻止 PD-1受體與 PD-L1或 PD-L2蛋白結合,T細胞便能正常運作。「免疫檢查點抑制劑」(Immune Checkpoint Inhibitor)因而誕生,而其中的「PD-1抑制劑」 (PD-1 Inhibitor) 就是針對這個機制被研發出來,它能阻止 PD-1受體與 PD-L1或 PD-L2蛋白結合,喚醒沉睡中的T細胞,使其恢復正常功能,重新「認出」並攻擊癌細胞。

「PD-1抑制劑」有別於傳統癌症治療方法,並非直接攻擊腫瘤,而是透過重啟免疫系統功能,識破癌細胞的詭計,令癌細胞無所遁形。由於具針對性,故臨床數據上效用相對較傳統化療持久,而且副作用相對較少,為癌症治療譜出新的一章。

 

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